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Percer les secrets du cerveau grâce à l’eau



Depuis plusieurs années les chercheurs en neurosciences soumettent leurs ‘’cobayes’’ à l’IRM, l’imagerie par résonance magnétique nucléaire, pour étudier l’activité de leur cerveau via les variations du flux sanguin. Des chercheurs français du CEA, associés à une équipe japonaise de l’Université de Kyoto, proposent une nouvelle méthode d’imagerie cérébrale plus précise qui traque l’activité des neurones via les mouvements des molécules d’eau.

Denis Le Bihan, du Service Hospitalier Frédéric-Joliot du CEA, a mis au point l’IRM par diffusion de l’eau dès 1985. Les molécules d’eau présentes dans les tissus sont animées de mouvements aléatoires qui sont modifiés par la structure des tissus. Lorsqu’ils sont activés, les neurones gonflent légèrement. En détectant la diffusion des molécules d’eau du cerveau on peut alors détecter avec une précision microscopique l’activation des neurones.

Les premières expériences avaient montré que la diffusion des molécules d’eau est très sensible aux changements de taille des neurones. Les nouveaux travaux réalisés par l’équipe de Le Bihan et ses collègues de Kyoto ont confirmé que la baisse de la diffusion des molécules d’eau est directement liée au gonflement des neurones et permet donc de repérer très rapidement leur activation. Les chercheurs publient leurs résultats dans les Proceedings of the National Academy of Sciences datés du 23 mai.

Déjà utilisée en milieu hospitalier pour détecter les accidents vasculaires cérébraux, l’IRMd peut remplacer l’IRM classique en neurologie, estiment Le Bihan et ses collègues, notamment pour étudier la communication intracérébrale. Les chercheurs comptent bien profiter de l’ouverture du nouveau centre de recherches de Saclay, le NeuroSpin, prévue cette année, pour appliquer l’IRMd avec des installations disposant d’aimants plus puissants. Plus le champ magnétique est fort plus la technique est précise.

Lundi 22 Mai 2006
C. Dumas - Nouvelobs.com
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